如果我能看得『比別人』更遠,那是因為我站在巨人的肩膀上。

神祕、孤僻、偏執、冷酷、苛刻,或許還需要治療......這些都是艾薩克?牛頓所具有的特點。喔,對了,還有他是從古到今數一數二的偉大科學家之一。(大家應該都知道阿爾伯特?愛因斯坦吧?他就曾經說過:牛頓是最偉大的科學家。)
 
在牛頓的那個時代,也就是十七世紀後期的英國,「科學家」這個名詞還沒有出現,還要再等一百五十年才開始有人使用這個詞,所以當時稱牛頓是知名的「自然哲學家」,也就是「有興趣探索世界為什麼會以現在這種方式運轉的人」。
 
行星運行與蘋果掉落等眾人所熟悉的事物連結在一起。他描述所有物理現象背後的基本運動定律,證明宇宙是根據數學原理在運轉。他的定律說明了行星為什麼會像現在這樣運行。他甚至還改變了科學家的工作方式,因為他都是用實驗和測試來證明他的想法,也就是現在我們所說的「科學方法」。
 
這一切,他是怎麼做到的?有一次,牛頓和他的眾多敵人之一,也就是另一位相當有成就的科學家羅伯特?虎克 (Robert Hooke) 通信時,在信中做出解釋。他說,他之所以能夠看見未來,是因為他站在「巨人的肩膀上」。換句話說,就是其他前輩的發現,使他獲益良多。
 
不過,只要是和艾薩克?牛頓有關的事,沒有一件是單純的,包括他的這個解釋在內。首先,他對虎克的這項評論聽起來像是讚美,牛頓好像是在暗示虎克也是巨人之一。但是虎克是牛頓的敵人,所以有些傳記作家認為,這句話其實是在間接取笑虎克,因為虎克的個子比一般人矮小。也或許牛頓只是虛偽一下,就像他在寫信給虎克時自稱「你的摯友兼晚生」一樣,用同樣毫無誠意的方式故作謙虛。
 
不論牛頓的根本動機是什麼,這句引言仍然等於是用優美的言辭扼要說明了科學進展的方式,也就是:一個人的成就是建立在其他人的成就之上。這句話變成牛頓的名言之一。
 
牛頓這個天才承認他欠其他的天才一份情。那麼誰是引領牛頓的「巨人」?牛頓是站在誰的肩膀上呢?答案是:其他許多人,包括羅伯特?虎克在內。
 
在牛頓那個時代,因為發生許多變革和紛擾的大事件而動盪不安,例如,英國的政治就像極限運動一樣,國王不斷更替,有的被砍頭,有的逃亡海外。牛頓則似乎遠離塵囂,在劍橋大學裡他的象牙塔上獨自過著平靜的生活。
 
不過他做的一些事情可一點都不平靜,譬如:用尖銳物品戳自己的眼睛、大發脾氣、日夜在他的祕密實驗室裡燒東西,以及有撼動世界的大發現卻又不願意告訴任何人。
 
至於牛頓和蘋果的故事呢?這個故事是真的......至少,艾薩克?牛頓是這麼說的。

加入書籤: 點閱人次: 3,293 文章更新時間:2010/05/10 10:01:45
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